Posible primera observación de una supernova intergaláctica

Por primera vez, los astrónomos creen haber encontrado evidencia de la muerte de una estrella intergaláctica.

Posible primera observación de una supernova intergaláctica

Si los científicos tienen razón, sería el primer remanente de supernova intergaláctica jamás identificado: una esfera de eyección en forma de burbuja que se expande hacia afuera.

El espacio entre las galaxias , el espacio intergaláctico – está escasamente poblado, pero no completamente vacío; allí también se pueden encontrar estrellas solitarias ocasionales.

Por primera vez, los astrónomos creen haber encontrado evidencia de la muerte de una de estas estrellas solitarias. No muy lejos de la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite que orbita con la Vía Láctea, se ha detectado un círculo misterioso y notablemente ordenado que emana ondas de radio, colgando en el espacio, y llamado J0624-6948.

Si suena familiar, hay una razón para eso. Recientemente, los astrónomos han sido desconcertados por varios misteriosos círculos espaciales emisores de radio, llamados Odd Radio Circles, u ORC.

La similitud no pasó desapercibida para el astrónomo Miroslav Filipovic, de la Universidad de Western Sydney, en Australia.

"Cuando descubrimos originalmente este objeto de radio casi perfectamente circular, pensamos que era otro ORC, pero después de nuestras observaciones adicionales, quedó claro que este objeto es mucho más probable que sea otra cosa", comentó.

Los ORC se descubrieron por primera vez utilizando uno de los radiotelescopios más potentes del mundo, el Australian Square Kilometre Array Pathfinder (ASKAP) en Australia. Estos objetos parecían ser enormes y distantes, con varias características definitorias, entre las cuales se encuentra una galaxia en el centro muerto.

Red ASKAP, en Australia.

Odd Radio Circles

Los científicos ahora piensan que los ORC son el resultado de un proceso energético en esas galaxias centrales, aunque se desconoce la naturaleza precisa de ese proceso.

De hecho, es probable que los ORC sean en realidad esferas. La razón por la que aparecen como anillos es por la perspectiva; alrededor de los bordes, hay una mayor densidad de emisión a lo largo de nuestra línea de visión.

Sin embargo, hay algunas diferencias clave entre J0624-6948 y los ORC. La falta de una galaxia central obvia en J0624-6948 es grande, pero no decisiva por sí sola. El índice espectral de la emisión de radio es más plano que el de los ORC, y el tamaño aparente de J0624-6948 también es diferente, más grande que los otros ORC.

Filipovic y su equipo consideraron una gama de posibilidades que podrían resultar en un objeto que se asemeja a sus observaciones. Estos incluían un ORC mucho más grande, así como una superestrella que se origina en una estrella cerca del centro galáctico, o chorros de un agujero negro supermasivo activo distante.

Al final, un escenario se destacó como el más consistente con el fenómeno observado.

La explicación más plausible es que el objeto es un remanente de supernova intergaláctica debido a una estrella explotada que residía en las afueras de la Gran Nube de Magallanes que había sufrido una supernova de tipo Ia de una sola degeneración que implica la explosión de dos estrellas orbitando entre sí”, explica Filipovic.

La ubicación de J0624–6948. Crédito: Filipovic et al., MNRAS

“Lo que potencialmente hemos descubierto entonces es un remanente único de supernova que se ha expandido a un entorno intergaláctico enrarecido, un entorno que no esperábamos encontrar en un objeto así. Nuestras estimaciones apuntan a la edad de unos 2.200 a 7.100 años“.

Si bien los restos de supernovas no tienden a ser tan bellamente circulares, no sería sin precedentes. Se han documentado un puñado de ejemplos similares, como el impresionante objeto en forma de ojo SN 1987A en la Gran Nube Magellenes.

Si los científicos tienen razón, J0624-6948 sería el primer remanente de supernova intergaláctica jamás identificado: una esfera de eyección en forma de burbuja que se expande hacia afuera. Según las mediciones del equipo, una asociación con la Gran Nube de Magallanes haría que J0624-6948 tuviera alrededor de 155 años luz de diámetro.

Vista de J0624–6948. Crédito: Filipovic et al., MNRAS

Las observaciones de seguimiento podrían ayudar a resolver las incertidumbres. Además, más observaciones con instrumentos como ASKAP y su contraparte sudafricana MeerKAT podrían ayudar a identificar círculos de radio más peculiares en el cielo.

Encontrar más nos dará una imagen más completa de su rango y diversidad, lo que nos da una mejor oportunidad de descubrir cuáles son.

“Estos nuevos radiotelescopios pueden captar una variedad de objetos esféricos”, dice Filipovic. “Debido a los efectos combinados de alta sensibilidad, buen muestreo espacial y amplia cobertura de área, están enriqueciendo nuestra comprensión del Universo”.

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