En el futuro, el universo será “casi” invisible

Todo lo que quedará serán las pequeñas enanas rojas que iluminarán el cosmos lo mejor que puedan.

En el futuro, el universo será “casi” invisible

En un futuro lejano y lejano, hasta ahora que es casi insondable para la comprensión humana, estrellas como nuestro sol y las más grandes eventualmente se extinguirán.

Si miras al cielo en una agradable noche oscura, verás miles de intensos puntos de luz. Esas estrellas están increíblemente lejos, pero son lo suficientemente brillantes como para ser vistas a simple vista desde nuestro hogar, una hazaña considerable. Pero lo que no notas y logras ver son todas las pequeñas estrellas, las enanas rojas, demasiado pequeñas y tenues para ser vistas sin nuestras dos magníficas esferas viscosas.

Las estrellas que ves en el cielo nocturno son algunas de las más grandes y brillantes de nuestro barrio galáctico, la más lejana no está a más de unos pocos miles de años luz de distancia. Pero en ese mismo volumen hay mucho más que unas pocas miles de estrellas.

Hay hasta un millón. Y sí, todas son invisibles a simple vista.

Incluso la estrella más cercana al sol, Próxima Centauri es tan pequeña y débil que no se puede ver sin un telescopio.

Estas son las llamadas estrellas enanas rojas, no más grandes que aproximadamente la mitad del tamaño del Sol y,  por lo general, no tienen más de 1/10 de su brillo. Pero a pesar de su pequeña estatura, tienen una superpotencia increíble: la longevidad; porque son tacañas.

Las estrellas brillan a través de la fusión nuclear en lo profundo de sus núcleos. Para una estrella como nuestro Sol, la tasa de fusión es realmente intensa, liberando las tremendas cantidades de energía necesarias para apoyar a la estrella contra la gravedad aplastante de su propio peso.

Las estrellas mucho más grandes que nuestro Sol se quedarán sin combustible en solo unos pocos millones de años (sí, que incluye la mayoría de las estrellas que ves en el cielo nocturno), mientras que estrellas como la nuestra pueden vivir alrededor de 10 mil millones. Pero las estrellas enanas rojas son como los coches económicos del cosmos. Solo necesitan su combustible de hidrógeno y lo usan con moderación, simplemente no tienen tanto trabajo que hacer para mantenerse a sí mismas, a diferencia de las estrellas más grandes.

Una imagen del Telescopio Espacial Hubble de Próxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra. Crédito: ESA/Hubble y NASA.

Además, la mayor parte del hidrógeno en una estrella similar al Sol permanecerá sin utilizarse, estando toda su vida en la atmósfera del astro, en lugar de en el núcleo donde puede participar de la fiesta de fusión. Pero las estrellas enanas rojas circulan su plasma a lo largo de todo su volumen, tirando de nuevas reservas de hidrógeno de las capas externas de la estrella hacia los núcleos, manteniendo los fuegos de fusión encendidos.

Debido a esto, esas pequeñas estrellas rojas que son demasiado pequeñas para ser vistas con nuestros ojos pueden durar tiempos increíblemente largos: cientos de miles de millones de años y hasta 10 billones de años para las más pequeñas. En un futuro muy, muy lejano, casi impensable para la comprensión humana, estrellas como nuestro Sol y las más grandes eventualmente se extinguirán, sin que se formen nuevos bolsillos de gas colapsando para reemplazarlas.

Todo lo que quedará serán las pequeñas enanas rojas que iluminarán el cosmos lo mejor que puedan. Lo cual no será mucho. Nuestros descendientes lejanos (si tenemos alguno) heredarán un universo oscuro y tenue.

Fuente: Phys

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