El día que el telescopio espacial Hubble necesitó gafas

Lanzado el 24 de abril de 1990, el telescopio espacial Hubble prometía revolucionar la astronomía. Pero…

El día que el telescopio espacial Hubble necesitó gafas

Al enviar su primera imagen, de la galaxia espiral M100, sorprendió. Pero no por su impactante belleza, sino por su increíble borrosidad.

Lanzado el 24 de abril de 1990, el telescopio espacial Hubble prometía revolucionar la ciencia con imágenes espectaculares. Estaba dotado de un espejo de 2,4 metros de diámetro y su órbita se situaba casi a 600 kilómetros de altura, lo suficientemente lejos de la atmósfera terrestre como para obtener vistas totalmente limpias de contaminación

Los científicos esperaban resultados sorprendentes.

El Hubble, fotografiado por tripulantes a bordo del transbordador Discovery luego de una actualización de servicio en 1997.

Y… eso fue justamente lo que sucedió, porque el Hubble sorprendió a todos al enviar su primera fotografía de la galaxia espiral M100. Era borrosa y poco clara. El millonario proyecto – llevado adelante entre la NASA y la ESA – pasó de ser una joya vanguardista a una vergüenza nacional y científicamente internacional.

¿Qué sucedió?

Resulta que Perkin-Elmer, la empresa encargada de la construcción del espejo principal, cometió un error de pulido que derivó en bordes planos de más por 2,2 micrones (para que te des una idea, un cabello humano promedio tiene un diámetro de 50 micrones), lo que provocaba una aberración esférica haciendo que los rayos de luz provenientes de los bordes enfocaran en otra zona alejada del centro.

Luego de soportar burlas, la NASA envió la primera misión de servicio, la SM1, que corrigió el problema el 8 de diciembre de 1993.

El antes (izquierda) y después de la galaxia M100.

Básicamente lo que hicieron los astronautas fue agregar una lente óptica llamada COSTAR (siglas en inglés de Óptica Correctora como Reemplazo Axial del Telescopio Espacial), que contrarrestaba el fallo del espejo principal permitiendo alcanzar las especificaciones de resolución inicialmente previstas.

Durante misiones de servicio posteriores, el Hubble fue equipado con una Cámara Planetaria y Gran Angular, por lo que el COSTAR ya no era necesario y fue retirado en 2009 durante la última misión de servicio. Desde entonces, el Hubble no cuenta con la capacidad de ser reparado o actualizado.

Pulido del espejo primario del Hubble por la compañía Perkin-Elmer, en 1979.

El riesgo y costo de reparación del Hubble quedaron más que justificados en junio de 1994, cuando el telescopio descubrió una enorme nube de gases en forma de disco girando a una vertiginosa velocidad a 50 millones de años luz, en el centro de la galaxia M87.

Eran los primeros indicios claros de la existencia de agujeros negros.

Responsables del equipo supieron decir: “Un ligero cambio en el espejo, un paso gigante en astronomía“.

Sitio de interés: Hubble Site

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