Confirman volcanes de hielo con actividad reciente en Plutón

Plutón, según una nueva investigación, tiene un paisaje esculpido por volcanes de hielo, de un tipo y escala que no se ve en ningún otro lugar del Sistema Solar.

Confirman volcanes de hielo con actividad reciente en Plutón

La existencia de estas características masivas sugiere que la estructura interior y la evolución de Plutón permiten una mayor retención de calor de lo que se pensaba.

En el extremo distante del Sistema Solar, lejos del calor y la luz del Sol, un mundo verdaderamente único se desplaza en la oscuridad alienígena.

Plutón, según un nuevo estudio, tiene un paisaje esculpido por volcanes de hielo, de un tipo y escala que no se ve en ningún otro lugar del Sistema Solar. Al suroeste de la región de  Sputnik Planitia, existe evidencia de que la granizada ha estallado desde debajo de la superficie del explaneta. Montañas de hielo se elevan hasta 7 kilómetros de altura.

“Una de las regiones con muy pocos cráteres de impacto está dominada por enormes elevaciones con flancos de hielo hummocky (montículo de hielo redondeado que se alza por encima del nivel general de un campo de hielo). Características similares no existen en ningún otro lugar del Sistema Solar fotografiado”, escribe el equipo de investigadores dirigido por la científica planetaria Kelsi Singer, del Southwest Research Institute.

"La existencia de estas características masivas sugiere que la estructura interior y la evolución de Plutón permiten una mayor retención de calor o más calor en general de lo que se anticipaba antes de New Horizons", agrega.

Como su nombre indica, en lugar de lava fundida caliente, los volcanes de hielo entran en erupción con lodos de agua granizada de compuestos volátiles como el amoníaco y el metano. Una vez que emergen en condiciones atmosféricas frías sobre el suelo, se congelan y construyen monumentos superficiales, al igual que la lava puede crear montañas volcánicas y calderas.

El primer indicio de volcanes de hielo, conocido como criovulcanismo, se detectó en Plutón en 2015, cuando la sonda New Horizons realizó su épico sobrevuelo del antiguo noveno planeta de nuestro Sistema Solar.

Nunca antes los científicos habían tenido acceso a tal riqueza de datos sobre el mayor habitante conocido del Cinturón de Kuiper; y, no muy lejos de la llanura en forma de corazón de Sputnik Planitia, algunas características se destacaron como verdaderamente interesantes.

Vista en perspectiva del terreno criovolcánico en Plutón. Crédito: NASA/JHU APL/SwRI/Isaac Herrera/Kelsi Singer

De estos, Wright Mons y Piccard Mons fueron identificados tentativamente como volcanes de hielo, grandes montículos con lo que parecían ser agujeros profundos en sus centros, muy similares a las características volcánicas en otras partes del Sistema Solar.

Análisis posteriores de Singer y sus colegas revelaron que las elevaciones de la topografía podrían parecer más pronunciadas de lo que son, debido a la iluminación oblicua en el terminador (la línea que separa la noche y el día), confundiendo ligeramente el tema.

Ahora, Singer y su equipo han llevado a cabo un análisis en profundidad y han encontrado que el terreno todavía está probablemente esculpido por el criovulcanismo. La razón por la que podría verse diferente de otros terrenos similares en el Sistema Solar es que los procesos y el entorno son diferentes; “único en Plutón”, escribieron.

Además, tendría que haber tenido lugar bastante recientemente en la historia del planeta enano. Esto se debe a que solo hay un cráter en el lado de Wright Mons, lo que sugiere que no ha tenido tiempo suficiente para quedar marcado y marcado por múltiples impactos.

Se han visto características sugestivas de volcanes de hielo en múltiples mundos en todo el Sistema Solar, incluido el planeta enano Ceres, la luna Titán de Saturno, la luna Europa de Júpiter e incluso la luna Caronte de Plutón. Pero el criovulcanismo puede ser difícil de identificar positivamente, porque no hay procesos actuales en la Tierra de la misma naturaleza con los que podamos compararlo.

Terreno criovolcánico en Plutón, con posible actividad pasada marcada en azul. Crédito: NASA/JHU APL/SwRI/Isaac Herrera/Kelsi Singer

En el paisaje criovolcánico, en el borde de la Sputnik Planitia, muchos de estos montículos han proliferado. La creación de un terreno de este tipo requeriría múltiples sitios de erupción y un gran volumen de material en erupción, alrededor de 10.000 kilómetros cúbicos, o el valor de 4 mil millones de piscinas olímpicas. El volumen de Wright Mons por sí solo es comparable a la caldera de Mauna Loa, en Hawái.

No está claro exactamente qué procesos en las profundidades de Plutón podrían haber producido tal escala de criovulcanismo. Es posible que haya una red profunda de fracturas debajo del terreno.

El nuevo descubrimiento sugiere que, aunque está congelado, Plutón puede estar muy lejos de estar muerto e inerte. De hecho, el pequeño y distante planeta enano puede tener mucho que enseñarnos sobre el criovulcanismo.

“La gama de características criovolcánicas que se encuentran en todo el Sistema Solar es diversa. Con las diferentes condiciones y materiales de superficie presentes en Plutón, es muy posible que cualquier movimiento de material en la superficie no se parezca al de otros cuerpos”, escribió el equipo.

“La extrusión de material helado en la superficie de un cuerpo con temperaturas extremadamente bajas, baja presión atmosférica, baja gravedad y la abundancia de los hielos volátiles que se encuentran en la superficie de Plutón lo hacen único entre los lugares visitados en el Sistema Solar“.

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